Business Angels investeren in innovatieve ondernemersprojecten in het zuiden

Nieuwe financiering voor Energy Kiosks CVBA om Afrikaanse regio's te voorzien van duurzame elektrische verlichting en om netwerk van lokale ondernemingen uit te bouwen.

BRUGGE, december 2015 – Business Angels Netwerk Vlaanderen (BAN Vlaanderen) investeert in de Brugse onderneming Energy Kiosks CVBA. Energy Kiosks ontwikkelt in Westelijk Afrika projecten die de regio voorzien van duurzame elektrische verlichting, maar tegelijk ook het lokale ondernemerschap stimuleren. De zonnekiosken zijn een uniek concept gebaseerd op moderne, duurzame en betaalbare technologie. Dankzij deze nieuwe geldinbreng wenst Energy Kiosks de marktpositie verder te verstevigen.

Energy Kiosks CVBA heeft vandaag in Togo zonnekiosken in meer dan 150 afgelegen dorpen. Intussen zijn ook in buurland Benin pilootprojecten opgestart. In januari gaat daar een productie-eenheid van start naar voorbeeld van Togo en in februari start in Kameroen een eerste testproject.

Solar kiosks - ook wel energy kiosks of zonnekiosken - zijn gebouwen voorzien van een systeem dat elektriciteit produceert uit zonlicht. De kiosken zijn doorgaans centraal gelegen in dorpen waar geen elektriciteitsvoorziening is en bewoners zich moeten behelpen met olielampen. In de zonnekiosk kunnen de inwoners een oplaadbare lamp huren en opladen op zonne-energie. Ook andere batterijen, bijvoorbeeld van gsm’s, kan men er tegen een kleine vergoeding herladen. Elke zonnekiosk wordt gerund door een lokale zelfstandige die door Energy Kiosks wordt opgeleid. Zo stimuleert de Vlaamse onderneming het lokale ondernemerschap en ontwikkelt het tegelijk welzijn en welvaart.

Energy Kiosks verzoent ondernemerschap en technologische innovatie met lokale en duurzame werkgelegenheid. De zonnekiosken zijn zelfbedruipend; eens een project geïnstalleerd, houdt het door het verhuursysteem zichzelf financieel in stand. Op deze manier kan Solar Zonder Grenzen nieuwe projecten opstarten in nieuwe gebieden en steeds meer mensen helpen met moderne technologie. Het streefdoel is om tegen eind 2017 een half miljoen mensen voor generaties lang te voorzien van duurzame verlichtingstechnologie.

Oprichter van Energy Kiosks is ingenieur elektromechanica Bert Bernolet. Hij vatte het idee op in 2007 tijdens een bezoek aan Afrika: “We zochten een manier om gemeenschappen zoals scholen en VZW's in Togo te helpen om duurzaam elektrische verlichting te gebruiken. In 2008 gingen we van start met het project Solar Zonder Grenzen in de schoot van de VZW BISZ. Het bleek evenwel al snel dat de bestaande technologie niet voldeed. Zo gaan lampen en batterijen stuk en bleek het nagenoeg onmogelijk te zijn om ze ter plekke te onderhouden en te herstellen. Uiteraard is het onmogelijk om op die manier een duurzaam project te ontwikkelen.”

In België legde Bernolet contacten met Belgische ondernemers zoals Enfinity en kreeg zo een beter inzicht in de technologie van zonnepanelen. “Met die kennis zijn we in Togo gestart met de productie van lampen, laders en zonnepanelen. We verkochten de producten lokaal, maar de prijs bleek te hoog. We moesten een business model vinden dat betaalbaar was voor de lokale bevolking en tegelijk toch makkelijk te onderhouden en dus duurzaam was".

Uit die idee ontwikkelde Bernolet het concept voor de zonnekiosk. In 2011 werd met dit concept een award gewonnen van de Nyrstar Foundation. Via de onderneming Ecowas werden in januari 2012 de eerste tien zonnekiosken gefinancierd, zes maand later gevolgd door een tweede reeks. Het succes van de onderneming viel ook andere organisaties en de overheid op. Via de Belgische FOD Buitenlandse zaken kreeg het de steun van de Togolese en Belgische overheden. Dankzij die nieuwe steun werden opnieuw een tiental kiosken opgezet in Togo.

"Het project bleek functioneel en rendabel en we wilden meer doen. Daarom hebben we in juli 2013 in België Energy Kiosks CVBA opgericht," aldus Bernolet

De financiering bedroeg 25.000 euro, afkomstig van zes investeerders, waaronder BISZ en privé personen. Daar is even later onder andere OYA CVBA van Piet Colruyt bij gekomen. Door een groeiend netwerk van investeerders en aandeelhouders, kon Energy Kiosks CVBA meer contacten leggen, meer fondsen verzamelen en ultiem meer projecten installeren en opleveren.

In 2014 is Energy Kiosks in contact gekomen met BAN Vlaanderen. De onderneming is geen typisch investeringsproject voor klassieke financiers, maar is net daarom een ideaal project voor Business Angels. Een aantal leden van BAN Vlaanderen hebben in 2015 een consortium opgericht van waaruit zij één investeerder afvaardigen in de Raad van Bestuur.

Reginald Vossen, Algemeen Directeur BAN Vlaanderen licht toe: "Energy Kiosks is een uniek soort investering, en tegelijk ook een illustratie van hoe risicokapitaal en ondernemerschap kunnen zorgen voor tewerkstelling, welzijn en welvaart in een regio in ontwikkeling. Dit project is een duidelijk bewijs dat onze business angels over de grenzen durven investeren in sterke ondernemersprojecten", aldus Vossen.