Investering van Business Angels tilt uniek Vlaams design naar hoger niveau 

Roeselare, december 2015 - Business Angels Netwerk Vlaanderen pompt via twee van zijn leden bijkomend kapitaal in de start-up Graah. Achter de intrigerende naam zit een West-Vlaamse onderneming die met een uniek aanbod design trappen de internationale markt wilt veroveren. Graah is de enige producent van aluminium trappen ter wereld. De nieuwe injectie verhoogt de totale kapitaalinbreng tot 150.000 euro. De onderneming financiert met dit kapitaal de opstart van haar productie en lancering in de lokale en internationale markten.

Oprichter Frank Stekelorum is financieel en fiscaal professional. Hij bouwde een carrière uit in de banksector tot hij werd aangezocht om een zaak in design buitenmeubelen te leiden. Daar kreeg hij de smaak te pakken van de design sector met zijn unieke combinatie van artistieke inspiratie en ondernemerschap. Zo vatte hij de idee op om met de aluminium trappen de markt in te stappen.

Stekelorum legde in de zomer van 2014 de eerste contacten met BAN Vlaanderen: "Ik wilde de productie lanceren, maar moest fondsen vinden. Het was een werk van lange adem om investeerders te overtuigen. Ik heb heel snel heel veel geleerd uit de overlegsessies. Ons business plan is geëvolueerd naar een rijp en realistisch project dat uiteindelijk een aantal business angels overtuigd heeft om in te stappen".

Aluminium is licht, sterk en weerstaat de tand des tijds. Graah maakt gebruik van de beproefde technologie van extrusie. Deze methode levert onderdelen op die zo goed als afgewerkt zijn en enkel geassembleerd hoeven te worden. De onderdelen moeten perfect passen; er is tijdens de assemblage geen speelruimte. Het gros van de ontwikkeling vindt dan ook plaats tijdens de ontwerp- en testfase. De trappen zijn standaardproducten; het designaspect komt organisch tot stand door de eisen van het metaal en de bedoeling van het afgewerkte product. Graah brengt dus het principe van 'Form Follows Function' in de praktijk.

Het persen van de onderdelen gebeurt door een externe partner. De productiefase is erg duur en niet evident voor een start up. Graah heeft uitzonderlijk grote profielen nodig, wat leidt tot hoge kosten voor prototypes en matrijzen. De treden en andere onderdelen moeten hoge belasting kunnen weerstaan en eisen veel van de persinstallatie. Het aantal extrudeurs dat de specificaties van Graah aankan, is dan ook beperkt.

Graah eist hoge kwaliteit met minimale perslijnen. Na de persing wordt het metaal geanodiseerd en vervolgens worden de onderdelen geassembleerd. Om deze bijzonder dure ontwikkeling en productie te amortiseren, moet Graah dus op grote schaal produceren en verkopen.

Graah heeft een omzet van 150 trappen gepland voor het boekjaar 2015. De verkoop is traag op gang gekomen, maar het bedrijf zal zijn doelstelling halen. Frank Stekelorum vertelt: "We hebben de periode tussen de aankoopbeslissing en het moment van aankoop onderschat. Het vertragingseffect is nu evenwel uitgewerkt en onze onderneming komt op kruissnelheid".

Het is mooi om het enthousiasme in de markt te zien groeien. Met name de Amerikaanse markt lijkt uitermate gecharmeerd door het concept. Bovendien is Graah's design, in verhouding tot bijvoorbeeld de gerenommeerde Italiaanse namen, erg betaalbaar. Graah staat nu op het punt om ook Frankrijk en Duitsland te ontwikkelen.

Reginald Vossen, Algemeen Directeur BAN Vlaanderen voegt toe: “Graah is erg uniek en vernieuwend in een traditionele markt; zij zijn niet alleen de enige die trappen van aluminium produceren, maar ze gebruiken ook een extrusieprocédé dat zorgt voor een heel innovatief product. Net dat aspect sprak een aantal van onze business angels erg aan."